除了天猫、蚂蚁、菜鸟、飞猪、闲鱼,“阿里巴巴动物园”中又将多一只外表可爱、聪明,但极其好斗的动物——来自非洲大草原的“平头哥”。

9月19日,阿里巴巴CTO、达摩院院长张建锋在2018云栖大会上宣布,阿里成立独立芯片企业“平头哥半导体有限公司”,并计划明年年中推出全球领先的芯片,3年内打造出量子芯片。

“平头哥”的成立引起热议,因为这意味着中外顶级互联网公司全面进入芯片研发领域,自行研发人工智能芯片正成为互联网企业“造芯”的主打方向。

两三年内有望做出量子芯片

互联网公司正式进入芯片自研的竞技场。据张建锋介绍,阿里“达摩院”(阿里的研究院)将以新成立的“平头哥半导体有限公司”为核心,构建以智能芯片和嵌入式芯片为核心的芯片战略,预期明年年中将产出第一款神经网络芯片。达摩院研发的CK902系列嵌入式芯片,将是中国第一款带安全功能的、完全自主研发的芯片。此外张建锋表示,达摩院将很快会完成量子实验室的建设,在两三年之内有望做出一款真正的量子芯片。

达摩院计算技术实验室研究员骄旸向记者表示,目前“平头哥”的工作重点是“IC的设计”,也就是从架构到前端设计。之所以选择AI芯片作为芯片公司的入手点,是考虑到阿里集团有非常广泛的人工智能方面的应用。

全球互联网公司掀“造芯热”

阿里巴巴成立自主芯片公司的消息震动了互联网圈和芯片圈,因为这意味着互联网巨头开始抛弃此前主打“聚合资源”、追求“轻资产”的商业模式,而是进入“更重”、投资周期更长但技术含量更高的半导体领域。

实际上除了阿里巴巴启动芯片研发,今年7月4日,在第二届百度AI开发者大会上,百度创始人、董事长兼首席执行官李彦宏也首次向外界公布了百度自研的AI芯片“昆仑”。根据百度公开的信息,昆仑芯片最高算力是美国芯片巨头英伟达的最新算卡 V100 的两倍以上。

在海外,互联网公司同样开始抢英伟达、英特尔等半导体巨头的生意。在今年Next云计算大会第二天,谷歌披露了自家Edge TPU芯片。社交巨头Facebook也计划招聘人才,在公司里建立一个“终端到终端”的芯片研发机构。

全球互联网巨头迷恋“造芯”,唯一例外的似乎是腾讯。马化腾曾表示,芯片产业链发展和腾讯相距甚远,腾讯贸然加入并不是一个明智的选择。但马化腾表示,腾讯的优势是有海量数据,或许可以通过用户对芯片的需求,来倒逼芯片设计。

阿里人工智能成本将大降

由于半导体投资是投资极大、周期极长、风险回报都很高的生意,因此马化腾的忧虑并非毫无道理。自主芯片项目会不会让阿里巴巴“财政”出现紧张,甚至影响股价?

“从互联网公司涉足半导体,这是一个非常大的决定,因为大家都知道芯片产业是需要很多积累的,无论技术上、投入上、人才上,这不是一个小的决定。”骄旸向记者表示,此前阿里巴巴已经通过投资的方式,较长地试水了这个领域。言下之意,这绝非一个“拍脑袋”的决策。

资料显示,今年4月,阿里全资收购中天微,后者也是“平头哥”的重要整合对象之一。中天微主要面向多媒体、安防、家庭、交通、智慧城市等IoT领域,基于中天微CPU IP Core的SoC芯片(系统级芯片)累计出货量已突破8亿颗。除了中天微,阿里还投资有寒武纪、Barefoot Networks、深鉴、耐能(Kneron)、翱捷科技(ASR)等5家芯片公司。

就在阿里全资收购中天微的同时,达摩院已经开始研发神经网络芯片Ali-NPU,该芯片将运用于图像视频分析、机器学习等AI推理计算,官方公布其性能功耗比将是同类产品的40倍。

骄旸表示,目前来看,自主研发芯片最大的作用是能大幅降低阿里巴巴的成本。在服务器中,单纯GPU芯片价格大约占50%,而通过自主研发,能降低35%的成本。骄旸表示,由于阿里巴巴在阿里云、城市大脑、无人驾驶上都有大量业务,因此自主研发芯片优先供应给自己,就有足够的业务量。

知多D

“平头哥”蜜獾

阿里巴巴首款自主研发的芯片,为何会采用“平头哥”这个奇特的名字呢?据骄旸介绍,“平头哥”是一种不怕失败、无所畏惧的动物,是马云最后拍板采用这个名字的。

“平头哥”真名叫蜜獾,分布在非洲,号称“最大胆的动物”。表面上看起来很可爱的平头哥,其实极其凶猛、好斗。它不怕大蟒蛇,猎豹和狮子常常被平头哥打败。平头哥还很聪明,它是为数不多的能使用工具的动物,例如用原木作为梯子。

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